Tommy Stillwell zag veel van wereld, behalve Europa

StillwellTommy 02 BeatDaddys

De naam Tommy Stillwell zegt misschien niet iedereen in ons land iets, maar aan de andere kant van de Atlantische Oceaan is deze naam al vele jaren een begrip. Omdat Tommy met zijn band The Beat Daddys onlangs een cd heeft uitgebracht is dit wellicht een mooie gelegenheid om hem ook hier meer de verdiende naamsbekendheid te geven.

Tommy woont in West-Kentucky en Europa is voor hen een flink eind weg. “Ik ben nog nooit in Europa geweest, maar wie weet dat we met ons nieuwe album wat meer bekendheid kunnen krijgen en er misschien een tournee gedaan kan worden”. Tommy Stillwell is geboren in West-Kentucky in 1955. “Ik woon nu nog steeds maar iets van 50 kilometer van de plaats waar ik geboren ben. Mijn familie is zeer muzikaal. Mijn vader speelde country & western. Een oom speelde lapsteel gitaar bij de coun tryzanger Ernest Tubb, een oom van mijn vader, uncle Sam heette hij, won het fiddle championship van onze staat in 1957 en 1958. En een achternicht van me, Hannah Ford, drumt nu bij Prince.”

De muziek is hem met de paplepel ingegoten. Hoewel hij bekend is als gitarist is de gitaar echter niet zijn eerste instrument. Tommy komt uit een christelijke familie, die op zondag trouw naar de kerk ging. “Als 8-jarige speelde ik drums in de band van de kerk. Het was een Pentecostal Church met veel muziek. De voorgangers speelden gitaar en ik kon afkijken hoe zij speelden. Die simpele akkoorden oefende ik dan thuis. Dat was het eerste deel van mijn ontwikkeling als gitarist. Later, op de middelbare school, had ik een klasgenoot die heel goed gitaar kon spelen. Van hem heb ik het soleren geleerd. Maar eerlijk gezegd, ik ben nu 60 jaar, ik ben nog steeds niet uitgeleerd. Steeds pik ik weer dingen op van anderen.”

Zoals de meeste leeftijdsgenoten wilde hij toch iets anders doen dan hij van huis uit mee had gekregen. Het was rond de tijd dat de Britse bands als de Rolling Stones en Eric Clapton met Amerikaanse blues op de radio te horen waren. Die werden afgewisseld met Howlin’ Wolf, B.B. King e.d. Dat is de reden dat hij niet voor de countrymuziek maar de blues koos. “Ik heb het geluk gehad dat ik Howlin’ Wolf nog heb zien optreden. Een reus, niet alleen qua formaat, maar ook op de manier zoals hij de blues bracht. En ik was helemaal weg van Johnny Winter, met wie ik nog heb samengespeeld, en Jimi Hendrix. Ik had ook het geluk om Stevie Ray Vaughan te leren kennen. We waren ongeveer even oud en hebben dezelfde ontwikkeling op het gebied van blues meegemaakt.”

StillwellTommy 01Tommy heeft als muzikant het geluk gehad dat hij grotendeels van zijn muziek kon leven. Hij heeft wel een opleiding gevolgd in een elektrotechnische richting. “Dat was een logische keuze. Ik werkte met versterkers en elektrische gitaren. Maar al tijdens mijn studie trad ik met allerlei bands op. De muziek nam steeds meer tijd in beslag, waardoor ik minder aan mijn studie deed. Het is in al die jaren niet altijd makkelijk geweest en af en toe moest ik er wel wat bijklussen, maar van de 43 jaar, waarin ik nu muziek maak, verdien ik er zo’n veertig jaar mijn onderhoud ermee.”

Iedereen wordt door anderen beïnvloed. Daar ontkomt niemand aan, ook Tommy Stillwell niet. Zijn eerste muzikale invloed ligt echter niet bij de countrymuziek of blues. “Ik vond eerst de muziek van de Beatles interessant. En dan niet zo zeer het muzikale deel ervan, maar de manier waarop zijn hun songs creëerden. Het zijn korte verhalen met een muzikale omlijsting. Op dezelfde manier probeer ik mijn songs te schrijven. Wat gitaar spelen betreft zijn mijn grootste invloeden Johnny Winter, Jimi Hendrix, Eric Clapton. Kortom, de gitaargoden uit die dagen.”

Onlangs heeft hij met The Beat Daddys het album “Hoodoo That We Doo” uitgebracht. De band is in 1986 opgericht door Tommy en zanger Larry Grisham. Na een paar cd’s verliet hij de band. “Dat kwam door interne meningsverschillen. We stonden onder contract bij Waldoxy Records uit Mississippi. Larry wilde naar Mississippi verhuizen om dichter bij het label in de buurt te zijn, maar ik wilde hier blijven. Een splitsing bleek onvermijdelijk. Ik ben andere dingen gaan doen en heb in die jaren veel opgetreden en zowel solo als met anderen diverse cd’s uitgebracht.”

Maar Larry en Tommy hebben elkaar toch weer gevonden. “Larry woonde aan de Gulf Coast toen de orkaan Katrina over het land raasde. Hij is toen alles kwijt geraakt en teruggekeerd naar deze omgeving. Wij werden gevraagd om een muzikale bijdrage te leveren aan een documentaire over mensen die huis en haard waren kwijtgeraakt door Katrina. En nu zijn we als band weer bij elkaar en hebben net deze cd uitgebracht. De cd wordt goed ontvangen, ondanks dat we tot nog toe vrij low-profile zijn gebleven. Inmiddels hebben we contact gezocht met een promotor uit Los Angeles (Frank Roszak, ec) en we hebben de hoop dat we daarmee een groter bereik kunnen krijgen.”

Zoals hij aan het begin van het gesprek al vertelde is Tommy Stillwell nog nooit in Europa geweest. “Met de Beat Daddys hebben we door Azië getoerd en Korea en Japan bezocht. Dit was met een door het Amerikaanse leger georganiseerde tournee, waarop de legerbases bezocht werden. Toen ik de band al verlaten is deze wel in Europa geweest, maar zonder mij. Ik zou graag Europa eens bezoeken. Wie weet welke mogelijkheden de nieuwe cd voor ons opent.”